Quanto petrolio rimane?

L’intera economia della civiltà industriale si basa su una risorsa finita trattiamo come infinita. Il petrolio tocca quasi ogni singolo aspetto della vita di tutti noi, la maggior parte del nostro cibo, abbigliamento, elettronica, prodotti per l’igiene e il trasporto semplicemente non esisterebbero senza questa risorsa.

C’è un motivo per cui i giganti del petrolio come ExxonMobile, BP, Total e Royal Dutch Shell, anno dopo anno, generano più profitti della maggior parte delle altre società del pianeta.

La nostra attuale economia globale è basata sulla crescita continua, e la crescita dipende da energia a basso costo.

“I combustibili fossili sono circa l’84% di ciò che usiamo, e il petrolio è il 35 per cento del consumo di energia primaria del mondo”, dice David Hughes, un geologo che ha studiato le risorse energetiche del Canada per quasi 40 anni.

Dato che il petrolio gioca un ruolo fondamentale nell’economia mondiale, deduciamo che è importante sapere esattamente quanto petrolio è rimasto. In caso contrario, i mercati azionari di tutto il mondo sarebbero esposti agli umori dei combustibili fossili, rappresentando un grave rischio per gli investitori in preda alla bolla del petrolio, che potrebbe far impallidire la bolla immobiliare e la crisi del debito in corso.

Ma l’acquisizione di dati precisi sulle riserve di petrolio di molti degli stati membri dell’Organizzazione dei paesi esportatori di petrolio (OPEC) è attualmente impossibile, in quanto questo rimane uno dei loro segreti di stato più altamente e gelosamente custoditi.

L’OPEC, che ha attualmente 12 paesi membri, 25 anni fa istituì un sistema di quote in modo tale che la quota di produzione del petrolio di un Paese è basata sulla dimensione delle sue riserve.

Questo meccanismo ha portato la maggior parte dei paesi del Golfo ad annunciare che le riserve erano molto più grandi di quanto non fossero prima; come immediata conseguenza gli altri membri dell’OPEC hanno seguito l’esempio, secondo Tom Whipple, un esperto di energia ed ex analista della CIA.

“Ci sono stati molti scandali nel corso degli anni da parte di persone che hanno gonfiato le riserve di petrolio”, ha aggiunto Whipple.

“Il più grande polverone che ricordo era in Kuwait, circa cinque anni fa, quando da qualche studio governativo trapelò il segreto che le riserve del Kuwait erano meno della metà di quello che avevano detto. Dopo tanto clamore, il governo ha reso tutta la questione ancor più segreta rifiutandosi di rispondere a ulteriori domande circa il rapporto.”

Il gigante petrolifero BP produce una revisione statistica annuale contenente un foglio di calcolo che ha riportato le riserve petrolifere mondiali indietro sin dal 1980.

“Ho ricostruito la recensione per il mondo e anche singolarmente per i paesi OPEC” ha detto ad Al Jazeera il geo-scienziato Hughes.

“Sei paesi rappresentano oltre l’80 per cento del petrolio OPEC; si tratta di Arabia Saudita, Kuwait, Iraq, Iran, Emirati Arabi Uniti e Venezuela. Tutti e sei hanno aumentato le loro riserve di quasi il 100 per cento tra il 1984 e il 1988 “.

L’elenco dei Paesi OPEC
Algeria
Angola
Ecuador
Iran
Iraq
Kuwait
Libia
Nigeria
Qatar
Arabia Saudita
Emirati Arabi Uniti
Venezuela

“Da allora, dal 1988, prendendo l’Arabia Saudita a titolo di esempio, le riserve riportate sono state appiattite, anche se hanno prodotto 96 miliardi di barili di petrolio tra il 1980 e il 2010.”

Sia Hughes che Whipple, insieme ad altri esperti di energia, ritengono che diversi paesi dell’OPEC stanno sovrastimando intenzionalmente le proprie riserve: se così fosse, starebbero creando una situazione che prima o poi potrebbe portare a un crollo economico.

Segreti di stato

Secondo l’OPEC “oltre l’80% delle riserve di petrolio del mondo si trovano nei paesi membri dell’OPEC, con il grosso delle riserve di petrolio OPEC provenienti dai Paesi del Medio Oriente (65% del totale)”.

Il sito del Gruppo afferma che “secondo le stime attuali, i paesi membri dell’OPEC hanno fatto aggiunte significative alle loro riserve di petrolio in questi ultimi anni. Le riserve di petrolio dell’OPEC, accertate, attualmente ammontano a ben oltre 1.190 miliardi di barili.”

Secondo l’OPEC, i paesi membri hanno aggiunto 347.200 milioni di barili al loro totale delle riserve provate di petrolio greggio.

L’OPEC dichiara di mantenere la capacità di soddisfare la crescita della domanda “per i decenni a venire” e stima che le loro “riserve recuperabili in ultima analisi (ORR)” sono aumentate nel corso del tempo a causa di progressi tecnologici, con metodi di recupero avanzati e sviluppo di nuovi giacimenti petroliferi.

Ma secondo Hughes, i principali produttori di petrolio dell’OPEC come Iraq, Kuwait, Emirati Arabi Uniti e Iran hanno tutti probabilmente raggiunto i loro picchi di produzione. La produzione dell’Iraq è quasi piatta dal 1988, e il suo picco di produzione risale al 1979. Il Kuwait ha largamente calato dal 1988 e la sua produzione di punta fu nel 1972,” sostiene Hughes.

L’UAE avrebbe in gran parte mantenuto lo stesso livello di produzione sin dal 1988, pur avendo raggiunto il picco di recente, nel 2006. L’Iran ha avuto un livello di produzione piatta nel periodo 1988-2000, con solo un leggero aumento delle loro riserve, dopo aver raggiunto il picco di produzione nel 1974.

Il Venezuela, al contrario, ha quasi raddoppiato le sue riserve nel 2008, e le ha aumentate ulteriormente nel 2009. Ma anche il Venezuela avrebbe raggiunto il picco di produzione nel 1970.

Quindi i principali paesi OPEC, che rappresentano i due terzi delle riserve mondiali di petrolio, hanno tutti superato i loro punti di produzione di picco.

“Anche l’Arabia Saudita ha raggiunto il picco nel 2005,” ha aggiunto Hughes, “Il loro tasso di produzione è molto più importante di quello che riportano ufficialmente nelle loro riserve. Come si può produrre quasi 100 miliardi di barili, come l’Arabia, senza che le vostra riserve cambino?? ”

La domanda di petrolio dovrebbe aumentare notevolmente nei prossimi decenni: Hughes ha poi aggiunto che ciò che sente è la linea di fondo: “E ‘probabile che le riserve siano di gran lunga inferiori a quelle che vengono comunicate.”

Il dottor Ali Samsam Bahktiari, un ex funzionario del National Iranian Oil Company, ha dichiarato nel 2006 – solo un anno prima della sua morte – che tutti i Paesi del Medio Oriente hanno notevolmente sovrastimato o sopravvalutato le riserve.

A complicare le cose, la domanda di petrolio dovrebbe aumentare notevolmente nei prossimi decenni. Dr Fatih Birol, capo economista dell’Agenzia internazionale per l’energia, ha detto a The Independent il 3 agosto 2009:

“Anche se la domanda fosse rimasta stabile, il mondo avrebbe dovuto trovare l’equivalente di quattro Arabie saudite per mantenere la produzione, e di sei Arabie saudite se vuole tenere il passo con il previsto aumento della domanda da oggi al 2030. Si tratta di una grande sfida in termini di geologia, di investimenti e di geopolitica

Inoltre, Whipple crede che le quote OPEC non siano più pertinenti.

“Ogni Paese produce tanto olio quanto possibile o prudente in modo tale da estrarre senza danneggiare i giacimenti di petrolio”, ha detto. “I giacimenti sauditi e iraniani stanno diventando veramente vecchi e dovrebbero iniziare a diminuire nel prossimo decennio. I sauditi hanno appena annunciato che non saranno in grado di aumentare la capacità estrattiva, tranne che per il gas naturale. Un sacco di persone stanno iniziando a convertire l’estrazione del petrolio convenzionale con il gas naturale. Si chiamano ‘barili di olio equivalente’.

Come Whipple, Hughes ritiene che i veri totali di petrolio di riserva per molti membri dell’OPEC “sono segreti di Stato”.

Il miraggio del petrolio non convenzionale

L’OPEC afferma che “La tecnologia continua ad offuscare la distinzione tra petrolio convenzionale e non convenzionale di cui vi è abbondanza, che così come altri combustibili fossili, ci aspettiamo che continueranno ad aumentare nel futuro. Il vero problema non è la disponibilità di riserva, ma le condizioni di estraibilità (e consegna)”.

Le sabbie bituminose sono diventate tristemente famose a causa dell’inquinamento prodotto, dell’alto consumo energetico per l’estrazione e relativa massiccia devastazione ambientale.

I detrattori scientifici e ambientali dell’estrazione di sabbie bituminose sostengono inoltre che le previsioni incandescenti delle compagnie petrolifere sulla quantità di petrolio estraibile, unitamente al tempo necessario per estrarlo, sono più che ottimistici, letteralmente fantastici.

Hughes, la cui competenza include 32 anni con il Geological Survey of Canada, sia come scienziato e direttore della ricerca, si limita a definire le previsioni “esuberanti”. “Erano 1,5 milioni di barili al giorno (bpd) nel 2010. L’industria ha triplicato le previsioni a 25 anni, che li metterebbe a circa 4.5mbpd. Ci sono voluti 40 anni per ottenere 1,5 milioni di barili al giorno dalle sabbie bituminose e la cicatrice superficie è incredibile. Non riesco a immaginare come potrebbe apparire se si triplicasse”.

Hughes ha spiegato che il governo dell’Alberta riporta 143bn di barili di petrolio, ma “il 90 per cento di questi sono talmente in profondità che sono necessarienormi input di energia per arrivare ad estrarli. Francamente non credo che sia economicamente possibile, questa è solo una montatura del settore nella comunicazione ai propri azionisti”.

Il petrolio dalle sabbie bituminose richiede anche più infrastrutture per sostenere la sua estrazione e la consegna; insieme ai fattori di cui sopra, questo porta Hughes a credere che le sabbie bituminose “non saranno in grado di compensare il declino del petrolio convenzionale”.

Eccezione Iraq?

Un membro dell’OPEC ritiene che l’Iraq costituisca un’eccezione, poiché il paese non è mai stato pienamente e realmente “intervistato” sul proprio petrolio. Secondo i nuovi studi geologici, l’Iraq è probabilmente l’unico luogo rimasto sulla Terra in cui una grande quantità di petrolio “a buon mercato” è ancora da estrarre.

Il paese sostiene ufficialmente di avere 143.1bn barili di riserve petrolifere, e detiene il potenziale per aumentare la propria capacità produttiva. Ma secondo Ben Lando, un esperto di energia e capo ufficio del Rapporto pubblicazione petrolio Iraq, l’instabilità politica in corso continua ad essere un grande posto di blocco.

L’Iraq, uno dei paesi fondatori dell’OPEC e attualmente il presidente dell’organizzazione per quest’anno, continua a lottare per aumentare la propria infrastruttura per il petrolio dopo devastanti guerre con l’Iran, dopo la guerra del Golfo 1990-91 con gli Stati Uniti, dopo anni di sanzioni paralizzanti, e dopo l’invasione del 2003 degli Stati Uniti.

“Così l’Iraq si trova in una posizione in cui è in crescita di produzione, con contratti con le compagnie petrolifere straniere per aumentare drasticamente la produzione in meno di un decennio, con rapporti instabili con l’Arabia Saudita e altri che hanno rapporti instabili con l’Iran,” Lando ha aggiunto. “L’Arabia e l’Iran vogliono mantenere i loro ruoli -. Anche se l’Iran sta lottando per molte ragioni per mantenere la produzione di petrolio e l’Iraq sta cercando di affermarsi come nazione nuova sovrana».

Il picco del petrolio

“Il picco del petrolio è il momento in cui il mondo della produzione raggiunge il punto più alto, per poi iniziare a scendere”, ha detto Whipple. “Il petrolio è una risorsa finita e un giorno inizierà a calare: il quando è tutto ciò cui ruota attorno la discussione sul picco del petrolio.”

Ci sono segnali e opinioni che indicano che il picco del petrolio potrebbe essere già arrivato.

La crisi economica globale è ora un altro fattore nell’equazione del picco del petrolio, così come il fatto che molte nazioni non possono più permettersi di importare il petrolio ai prezzi di prima.

Whipple prevede che il mondo entri in una depressione economica che ridurrà la domanda di petrolio.

“Il picco della produzione di petrolio potrebbe arrivare presto, perché nessuno, al di fuori dei paesi esportatori di petrolio, può permettersene quanto ne stanno usando ora”, ha spiegato. “Potrebbero non essere vincoli geologici a causare il picco del petrolio, bensì vincoli economici.”

Con la crescita economica altamente correlata al consumo di energia, Hughes vede questo come un indicatore che “alcune dinamiche geopolitiche stanno prendendo una brutta piega”.

Ad esempio, il ministro iraniano del petrolio, Rostam Qasemi, ha detto di Al Jazeera Teymour Nabili che, se premuto, l’Iran sarebbe disposto a usare il petrolio come strumento politico.

“Noi non consideriamo il greggio come strumento politico. Tuttavia, se necessario, useremo ogni modo necessario,” Qasemi detto nell’intervista televisiva. Egli ha anche detto: “Una perturbazione nel petrolio iraniano può certamente avere un effetto sul mercato globale.”

Nonostante la crisi economica globale, i paesi come Cina e India continuano a vedere un aumento della domanda di petrolio. La Cina, per esempio, ha visto nel 2011 un aumento nel consumo di petrolio del 10,4%; anche l’India ha aumentato il consumo durante gli anni passati.

Gli Stati Uniti, in confronto, continua ad essere il più vorace consumatore mondiale di petrolio, importando più petrolio di quello consumato dalla Cina. Pro capite, la Cina consuma poco più di due lattine di petrolio per persona all’anno, mentre il consumo degli Stati Uniti è di 23 barili a persona, un fatto indicativo delle enormi quantità di consumo delle realtà industrializzate rispetto al resto del pianeta.

Gli Stati Uniti consumano cinque volte il consumo medio mondiale, e il 66 per cento del mondo consuma una quantità inferiore della media pro-capite, una situazione che crea un’enorme squilibrio, sollevando molte importanti questioni geopolitiche.

Mentre la gente di tutto il mondo consuma più petrolio che mai, e la domanda aumenta ogni giorno, il paradigma della crescita economica infinita è in realtà finito. Insieme al fatto che la produzione di petrolio da parte del mondo industrializzato ha in gran parte raggiunto un plateau, il duplice spettro del “picco del petrolio” e della stagnazione economica vengono alla ribalta.

“E ‘una brutta situazione”, dice Hughes. “Alla fine diventerà una questione di approvvigionamento fisico. E sarà molto difficile garantire agli Stati Uniti, che importa il 60 per cento del suo petrolio, una fornitura adeguata. E in quanto superpotenza con basi globali, è facile prevedere brutti risvolti geopolitici.”

Hughes pensa che ci saranno sempre più guerre per il petrolio e conseguenti crisi economiche, con “la fornitura di petrolio e la crisi di produzione a spostare gli equilibri di questo decennio”.